Ved en ceremoni i Californien viste Sir Richard Branson sammen med sin familie stolt frem Virgin Galactics´ nye maskine SpaceShipTwo, det luftfartøj  som en dag skal transportere betalende passagerer ud i rummet.

Luftfartøjet vil have to besætningsmedlemmer og vil kunne have op til seks passagerer med. Det erstatter SpaceShipOne, som styrtede ned i Mojaveørkenen i oktober 2014. En pilot døde ved ulykken.

Sir Richard unveils the VSS Unity Sir Richard Branson ved cermonien i Californien                            Photo: Virgin Galactic

En videohilsen fra professor Stephen Hawking blev spillet op ved ceremonien. Det er Stephen Hawking som har navngivet selve konstruktionen (Virgin Spaceship Unity eller VSS) og han fortalte i sin hilsen, at han “ville være meget stolt hvis han kunne flyve med en dag”. Der blev også vist en videohilsen fra vinderen af Nobels fredspris, Malala Yousafzai. Hun fortalte hvor vigtigt det er at udforske rummet “med hensyn til videnskaben og de tekniske fremskridt” og med hensyn til den uddannelse der kræves til formålet.

Det nye luftfartøj er den første maskine som bliver konstrueret af Virgin Galactics datterselskab The Spaceship Company.

Virgin Spaceship Unity in Mojave, CaliforniaVirgin Spaceship Unity ved Mojave, Californien                        Photo: Virgin Galactic

I en pressemeddelelse skriver Virgin Galactic, at man nu vil påbegynde omfattende test i luften og dokumentation før man inviterer betalende passagerer med om bord. “Når vi ved at vi sikkert kan transportere vores gæster ud i rummet og hjem igen, er planen også at gøre det”.

Selv med en billetpris som ligger ved de 250.000 USD, har mere end 700 interesserede rumrejsende anmeldt sin interesse for at flyve med, blandt dem en lang række Hollywood-skuespillere som Leonardo DiCaprio, Ashton Kutcher, Angelina Jolie og Tom Hanks.

Sir Richard, Virgin Galactic and The Spaceship Company teams Sir Richard, Virgin Galactic- og The Spaceship Company-medarbejdere      Photo: Virgin GalacticSir Richard
Branson fortalte ved ceremonien: “Sammen kan vi gøre det muligt at rejse ud i rummet på en måde som man tidligere kun kunne drømme om, og når vi gør det vil det få positive effekter på den måde vi lever på på jorden. Vores smukke nye rumfartøj VSS Unity, er det fysiske legeme som vil gøre det muligt, og vi vil få helt nye indsigter og erfaringer undervejs. Nu bygger vi Virgin Galactics fremtid”.

Branson er ikke den eneste milliardær som sigter højt: Elon Musk (Paypal, Tesla Motors) arbejder med sit projekt SpaceX, og en af Microsoft-grundlæggerne Paul Allen er i fuld sving med sit firma Vulcan Aerospace.

Rear of Virgin Spaceship (VSS) UnityBagenden af Virgin Spaceship (VSS)                           UnityPhoto: Virgin Galactic